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元宇宙:新机遇还是新泡沫?

作者: 大众排行网 发布时间: 2021年09月15日 14:16:25

多年之前,有一位资深的互联网从业者曾对我说:“如果说互联网行业是一个创新的行业,那么它的创新至少有70%体现在名词的创造上。”随着研究互联网的时间增长,我越来越觉得这位前辈的话确实是一语中的。似乎每过几个月,就会有一个新的名词被捧上风口。每一个新的概念火起来时,都会出现诸如“今年是XX元年”,“未来是XX的世纪”等说法,但除了很少一部分概念最终能落地之外,大部分名词会在很快的时间里被人们遗忘。

这一次,站在风口浪尖的热词是“元宇宙”。和之前所有的互联网热词一样,“元宇宙”一出现在公众的视野,就受到了各种赞誉。一些人将其称为人类社会数字化转型的新路径;一些人将其称为未来数字经济中最有前途的领域。与此同时,各种和“元宇宙”有关的项目和企业也像雨后春笋一样地涌现了出来。所有的一切,都那么似曾相识。

客观地说,现在关于元宇宙的各种赞誉之中,确实有不少反映了科技的动向,以及对未来的展望,但其中也包含了很多过度,甚至过于玄幻的想象。

世界著名的科技咨询公司高德纳(Gartner)曾经提出过一个技术成熟度模型。根据这个模型,在一种技术成熟之前,社会上往往会出现对于这种技术的过高期望,但这个时候,技术距离真正可以投入大规模的应用可能还需要很长的时间。如果对比高德纳的这个技术成熟模型,我们不难看到,现在元宇宙的发展很可能还处于这个模型所讲的“过高预期”的阶段。假如我们不加区分,一味追捧这个概念,那么由于预期和实践之间的落差,在不久的将来,元宇宙这个概念,连同和它相关的各种产业就可能很快被人贬为一文不值。相关的各种产业就可能遭遇到一次没有必要的动荡,遭受不必要的损失。因此,相比于陷入对元宇宙的无尽想象,更为可取的一种态度是脚踏实地地想明白与元宇宙相关的一系列问题。例如,元宇宙究竟是什么?它究竟能为我们带来哪些机会?它能为人们的生活带去怎样的便利?能对产业实现怎样的变革?它需要依赖哪些新技术、又能催生哪些新技术?只有搞明白了这些,我们未来对元宇宙的利用才能行稳而致远。

元宇宙的概念辨析

在展开对元宇宙的讨论之前,我们有必要花些时间对这个概念本身进行一些介绍。

“元宇宙”一词来自英文meta-verse,而metaverse则最早出现在科幻作家尼尔·史蒂芬(NealStephenson)的小说《雪崩》。在早期的中译本中,这个概念被翻译为“超元域”,在我看来,这个翻译某种程度上是更为贴切的,因为字根meta本身有“超越、改变”的意思,verse指有宇宙的含义,所以合在一起,metaverse指的就是一个超越现实世界的领域。而在小说中,主角就活跃在一个与现实世界平行的虚拟世界,在这个世界里,他不仅拥有自己的虚拟形象,社会身份、社会关系,还拥有很多在真实世界里没有的超能力。

至于现在更为流行的译法——“元宇宙”究竟是从何而来的,已经很难考证。我个人的猜想是,这可能是受到了科学研究文献中某些专用词汇翻译的影响。在科学研究中,有一类研究叫meta-analysis,它是针对现有文献中的各种结论进行整合、荟萃的一种研究。在中文中,meta-analysis通常被译为“元分析”。我想,“元宇宙”一词应该是受到了这个译法的影响。

当然,小说词汇终归只是小说词汇,现在的互联网行业虽然借鉴了这个概念,但在含义上多少是有些修正的。目前,比较被人们认可的一个观点是号称“元宇宙第一股”的罗布乐思(Roblox)在其招股说明书中提出的“八要素”说。根据这种观点,元宇宙是一个具备一系列要素的虚拟世界,这些要素包括:身份(Identity)、朋友(Friends)、沉浸感(Immersive)、低延迟(LowFriction)、多样性(Variety)、随地性(Anywhere)、经济(Economy)和文明(Civility)。

“身份”指的是当人们进入元宇宙之后,会获得一个虚拟的身份。这个身份是和真实世界中的身份一一对应的,因此也可以说是人们在元宇宙里的化身。

“朋友”指的是人们在元宇宙中的朋友。一般来说,元宇宙也会有自己的社交网络系统,采用这个系统,人们就可以在元宇宙中结交朋友。

“沉浸感”指的是人们对于元宇宙中的身份有很好的代入感。在很多的元宇宙产品中,都使用了AR和VR等技术。为了保证沉浸感的良好,这些技术的性能应该处于一个比较良好的状况。

“低延时”指的是元宇宙中的一切都是同步发生的,没有时差或时延,能达到比较完美的体验。显然,这对网络和服务器的性能具有很高的要求。

“多样性”指的是元宇宙可以提供丰富、差异化的内容。

“随地性”指的是人们可以在任何地方登录元宇宙,不受空间限制。