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101岁黑人女数学家去世,美国登月幕后功臣曾被誉为“穿裙子的 computer”

作者: 大众排行网 发布时间: 2020年03月05日 00:21:57

101岁黑人女数学家去世,美国登月幕后功臣曾被誉为“穿裙子的 computer”

  新智元原创  编辑:鹏飞【新智元导读】NASA数学家Katherine Johnson去世,享年101岁,曾是美国登月计划幕后功臣。她是NASA及其前身的许多黑人女性数学家之一。她算出了精确的轨迹,使得阿波罗在1969年降落在月球上,让阿姆斯特朗Neil Armstrong创造了历史性的月球漫步之后,让它回到了地球。「新智元急聘主笔、编辑、运营经理、客户经理,添加HR微信(Dr-wly)了解详情。」我们从小都听说过,新中国的第一颗人造卫星的各种数据,是通过工程师们“徒手”用算盘计算出来的。

  但可能很多人不知道,NASA的登月计划,背后也有一位传奇女数学家,依靠着最原始的工具:铅笔、计算尺和纸,成就了Neil Armstrong“个人一小步,人类一大步”。

101岁黑人女数学家去世,美国登月幕后功臣曾被誉为“穿裙子的 computer”

  如今我们有每秒万亿次计算的超级计算机,有人工智能可以辅助我们加速整个流程,很难想象纯靠手工计算卫星轨道,这是什么虎狼之词!

  我们人类并不像机器那么精密。我们总是会出错,考试的时候点错小数点、算账的时候看错个位数…然而在计算登月轨道的时候,真的是一点儿失误都不能有,一个小数点的位置就决定着Armstrong到底是登陆月球,还是流浪地球。

  不过,Katherine Johnson做到了,而且不止一次。1961,她帮助Alan B.Shepard Jr成为第一位进入太空的美国人;1962年,她帮助John Glenn成为第一个绕地球轨道飞行的美国人。

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  NASA辉煌成就背后的功臣,却数十年默默无闻

  早在学生时代,Johnson夫人的数学天赋就已经闪耀光芒,得到了美国历史上第三位非裔数学博士W.W. Schiefflin Claytor的赏识,甚至为她一个人单开了一门课,你敢信!整个课堂只有师生两人,老师认真教,学生认真学。事实证明老师的心血没有白费,她成为了老师的骄傲。

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  虽然Johnson夫人受过良好的高等教育,甚至在数学方面的能力远超很多男性同行,但那个年代,性别歧视远比现在要严重得多。女性和男性是被区隔开来的、并被区别对待的。女性的身份注定了Johnson夫人无法超越同时代的男性,甚至连平起平坐都做不到。

  Katherine Johnson的事迹,是在她帮助NASA缔造了一些列传奇几十年以后才为人所知。长期以来她一直默默无闻,不仅仅因为她的性别,还有她的血统:非洲裔美国人。

  相比性别歧视,美国的肤色歧视要来的更加直白和激烈,这就导致Johnson们受到双重隔离:不仅无法和男同事平等,甚至还要比白人女同事还低一等。

  她是那个年代,数百名隐藏在NASA聚光灯背后,默默贡献力量的女性之一。2015年,首位黑人美国总统奥巴马授予她总统自由勋章;以她及其同事为原型创作的小说《隐藏人物》在2016年被搬上荧幕,成就了一批好莱坞女演员。

101岁黑人女数学家去世,美国登月幕后功臣曾被誉为“穿裙子的 computer”

  年轻一代可能想象不到,Computer曾经指的不是计算机,而是像Johnson夫人一样的女性数学专家。多年以后,当Johnson夫人回想起在Langley研究中心工作的日子,会开玩笑的称1953年到1986年(退休)恐怕是唯一一个“computer们都穿着裙子的时代”。

  我想,那一定是人类历史上曾有过的最漂亮的computer,就算最知名设计师设计的computer也无法企及!

  最初招募女性其实是为了减轻男性工程师的负担

  我们还是需要再一次强调当时的时代背景。即使像NASA这样的顶尖科研机构,也在意识形态层面受到时代的局限。

  之所以雇佣女性数学家,主要目的是为了让男性工程师从繁琐的数字处理工作中解脱出来,投身到更高级别的任务中。正因为女性数学家的工作带有一定程度的机械性,就像打字员(Typewiter)、接线员一样,更多的是在做一些更基础的计算工作,角色定位类似现在的计算机,这也是为什么这些女性被称为computer的原因之一。

  十年里,Langley研究中心雇佣了数百名白人女性computer,她们的薪资待遇远低于男同事。而在1943年,由于战争年代对“computer”需求陡增,会数学的白人女性不够用了,NASA才开始招募黑人女性。

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  刚开始,黑人女性连日常都要和白人区隔开来。吃饭的时候有指定的桌子、洗澡有指定的浴室,这些设施都被打上了“有色computer”的标签。虽然专供黑人的浴室标记了“有色专用”,但是为白人女性设计的浴室没有任何标记。而Johnson夫人刚来并没有留意到这个潜规则,一直在用后者。直到后来她发现了这一事实,仍然坚持自己的习惯。

  团队唯一的黑人,也是当时在场唯一计算出飞机空气动力学问题的人